【找灵感】亿万富豪兼天才工程师Elon Musk的火星殖民大梦!
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【找灵感】亿万富豪兼天才工程师Elon Musk的火星殖民大梦!

如果有人对你说他想在火星上种菜,你大概会怀疑他精神有问题。但如果这些话是从伊隆.马斯克(Elon Musk)口中说出,建议你最好慎重看待。伊隆.马斯克是民营航太公司SpaceX、网络服务PayPal、电动超级跑车Tesla Motors,以及太阳能发电系统SolarCity等多家科技前瞻企业的创办人;换句话说,他就像超级英雄漫画中的钢铁人东尼.史塔克,是一名亿万富豪兼天才工程师。

SpaceX的“天龙号”(Dragon)太空船,才在今年五月首开民营公司参与太空计划的先例,在低地轨道上与ISS国际太空站对接,运送了一批货物。这只是SpaceX与NASA间20吨货运合约的一部份,自此商业营运正式进入太空。

SpaceX的CEO马斯克从不掩饰自己对于扩展太空疆域的野心,他在11月的演讲中,详细勾勒了未来火星殖民地的蓝图:他计划在数十年内,运送一批10人先遣小组到火星,进行小型殖民都市的基础建设。

前几次火星旅行可预见的是高额成本与风险,但马斯克表示:“只要地球与火星间能够开设定期航班,每人前往火星的旅费成本应该能降低到接近50万美元。”依据规划,火星都市的最后阶段需投入约360亿美元,以将殖民地建设成可进驻8万人的都市。

马斯克对于火星的兴趣,可回溯到2002年,当时他成功将PayPal卖掉,想以数亿美金的现金从事太空计划。当他查询NASA的网页,竟然发现关于火星的计划与时程竟然还是一片空白;依据1989年的估计,载人火星任务需要花费5,000亿美元,政客们认为如此高昂的联邦预算案是政治毒药,于是火星任务就在无米断炊的状况下被牺牲了。

年轻气盛的马斯克,竟想凭一己之力执行自己的“火星绿洲”计划。其内容是运送一批可以在登陆后冲泡回复的脱水营养胶质,然后在火星地表建立起温室。马斯克回忆当时的想法:“这将是史上第一批离地球最遥远的生物,它的花费惊人且需要许多技术支持,才能让这个温室在火星地表生存。但只要我能够负担,我不会计较这笔钱是否能够回收,因为它非常值得。”

但在钜细靡遗估算从太空船、通讯器材、温室实验室,一直到发射火箭的成本后,马斯克发现,他至少需要两枚要价6,500万美元的火箭,高昂的花费将耗尽他卖掉PayPal所赚的资本,甚至让他濒临破产。

于是马斯克转而投向俄罗斯的怀抱,计划购买ICBM洲际弹道飞弹来取代火箭,不过俄罗斯人却只给了马斯克打过折的火箭现成品,这时他才恍然大悟:“人类无法登陆火星,最主要是因为没有经济可靠的交通工具。”这个早夭的火星绿洲计划,即是SpaceX的发端,马斯克认为与其花光自己的钱做太空计划,不如改进现有的科技让它成为一项事业。

马斯克说:“改进从1960年代起就没多大进步的火箭科技,才是首要之急。SpaceX成立六年后,于2008年成功发射猎鹰(Falcon)1号火箭,每次发射报价只要约700万美元。NASA的火箭太贵,主要是因为政府的技术人员只求避险不愿革新,让现在的火箭采用过多因循陈旧设计的零件,官僚作风更将计划与预算执行得很没效率。”

从太空梦想家变成太空企业家的马斯克补充:“此外我们为了减重与减少材料浪费,还在机身结构采用创新的材料与制程;为了防堵主要的生意竞争对手中国,我们甚至连专利都没有申请,以防止专利一发佈就被拿去生产山寨版。”

马斯克认为,除了承揽卫星发射外,太空旅遊是合理的下一步。目前SpaceX计划将天龙号改良为担任火星任务的太空船,开发中的天龙二号则能够以6G的加速度脱离火箭,并在着陆时减速推进。

“我认为人类如果要在行星间繁衍,可重覆使用的太空船是不可或缺的,否则太空旅行将过度昂贵而变得不可能实现。已退役的太空梭并不算是可重覆使用,因为它的主燃料槽每次发射后都必须丢弃,着陆后还得大修,让太空梭担任轨道运送任务的花费,是使用传统火箭的四倍。”马斯克对太空载具的看法可谓创新独具。

SpaceX正在进行中的“蚱蜢计划”(Grasshopper Project)是马斯克愿景中的一块拼图。它是艘有着陆架,可以垂直发射与着陆(VTVL)的猎鹰9号火箭,发射到轨道以后,还能够转向飞回基地,并调整姿势,伸出着陆架垂直降落。

这听起来才像是真正的太空时代。

Via i黑马 By Wired 译者:林子平

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