【抄本质】个人基因检查费仅需99美元,DNA解码技术将在大众普及!
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【抄本质】个人基因检查费仅需99美元,DNA解码技术将在大众普及!

DNA解码技术的费用与日俱减,到了现在,已经和伴手礼的价位差不多了。获Google赞助的基因检测公司“23andMe”决定调降技术费用,让客户只要支付99美金,就能进行个人基因扫描检测。

创始人之一Anne Wojcicki,不仅身兼公司董事,更是Google创始人Sergey Brin的太太。23andMe公开表示,公司最近进行了创投资金募款,共募得50万美金,Wojcicki更向《WIRED》表示,因这笔赞助金大幅受惠,得以调降基因检测技术售价,由原来的299美金,降为目前的99美金。

Wojcicki也表示,公司目前有大约80名员工数,产品消费者人数约为18万,2013年年底前,公司希望能拉高消费者人数,让数字成长至100万,如此一来,不仅能扩大消费者群,更能壮大公司的基因资料库,而基因资料库内容越丰富,越有助于深入了解人类基因,判定各种基因与人体疾病之间的关联。

她提到:“只要有100万人愿意贡献基因资讯,就能成功开启分子医学时代。”很多人,包括她自己在内,对个人基因定序技术抱持乐观态度,这些人认为,这项技术到了分子医学时代,可望发展成熟,让使用者获取个人基因组资讯,并借此获得适切医疗诊断。

一个人的基因组中,碱基数目高达三亿,不过23andMe提供的扫描技术,并不会逐一检视这些碱基。相反的,这项技术根据基因变异研究成果,先挑出DNA序列中100万个导致疾病、影响生理特征的变异片段,再予以分析。

他们利用这种分析方式,得到了200多项新发现,以藉由判读基因,推断可能产生的生理特征,像是饮用酒精后是否容易脸红,或身上是否带有可能导致后代罹患纤维囊肿(cystic fibrosis )的突变基因等。

此外,使用者也可以决定,是否愿意在隐匿个资的情况下,让个人基因资讯纳入公司资料库中。虽然基因也是一种个资,但Wojcicki表示,其实愿意贡献基因资讯的客户高达九成,对公司来说,这再好不过了,因为相较于单纯贩卖基因检测技术而获利,能藉由分析大量DNA,在医学领域中获得重大突破,确实有意义多了。

不过,技术能突破与否,涉及的因素既多且杂,并非几项技术就能预测的。23andMe成立于五年前,公司高层与Google高层具姻亲关系,而当DNA定序产品一推出,又大幅降低了技术价格,这对当年刚起步的个人基因定序市场而言,无疑是一针强心剂,也使其备受瞩目。后来,分析ATGC碱基序列的价格更是逐年下降,但麻烦的是,要成功解读序列背后的意义,其实比想像中的还复杂。

虽然发迹过程艰辛无比,但终究历经磨难,撑了过来。一开始,有人抱怨公司总是不断画大饼,最后的成果却不如预期,不过,他们也不断澄清,表示这项技术纯粹是为了“搜集资讯”,使用者若想获得医疗诊断,仍须亲自就医。

然而,即便已发表了无数声明,美国国会及食品药物管理局依旧于2010年提出警告,表示包括他们在内的数间公司,其产品须通过当局资格审核,才能标示为医疗检测产品,供一般消费者选购。

当时可说是内外交迫,除政府当局压力外,该公司亦须应付消费者抱怨。对于此项主打“基因”的个人医疗用品,很多人常以“产品成效不彰”为由,向23andMe提出抗议,使得他们必须花费心力,为产品作出明确定位。

即便困难重重,至今该公司的基因检测产品仍在市场中保有一席之地。Wojcicki表示,目前公司与食品药物管理局的协商仍持续进行,而当局愿意继续协商,她也感到相当欣慰。

这次募得的五千万美元中,Wojcicki与先生也贡献了一部份,显然她对公司前景是乐观其成。此外,像是New Enterprise Associates, Google Ventures及MPM Capital等创业投资机构,不仅已经赞助23andMe多时,也在该公司最近一次募资活动中,继续投入资金。至于新加入的赞助者,则有Zynga、Groupon、Twitter等企业,以及俄国亿万富豪Yuri Milner这位Facebook大金主。

值得关注的是,市面上酷炫的科技产品越来越多,价位也和23andMe的基因检测技术差不多,所以他们究竟该如何说服高达80万名的消费者,要他们趁现在替自己作DNA检测,有待持续观察。不过既已获许多硅谷大企业赞助,就更有条件放手一搏,证明此项技术乃未来医疗趋势,而且仅须花99美金便能享用。

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