始于罗马帝国的通货膨胀简史
王根旺 王根旺

始于罗马帝国的通货膨胀简史

物价上涨是稀缺资源在需求强劲时的自然结果,也是一个长期以来的历史现象。各种经济学派从需求拉动、成本推动、经济结构和货币数量等角度提出了形形色色的解释,制定了各种政策来应付物价上涨给社会带来的压力。通货膨胀一词则不容置疑地将社会和政治的关注集中在货币现象上,从而,物价上涨始终被归结于上层统治者的权谋和手段。近年来,经济全球化越来越强劲,人们开始注意到通货膨胀的全球相关,特别指责主要国家中央银行不负责任地发行纸币。

最早的通货膨胀与纸币毫无关系,始于罗马皇帝尼禄当政期间(公元54-68年)。当时的罗马帝国统一了欧洲,侵占了亚洲,控制了非洲,与尚无正面接触的秦始皇统一下的远东中国成为两个最大的文明社会。有趣的是,在中国古代文献上,罗马帝国被称为“大秦”。广袤的土地加上战争俘获转成的奴隶,成为帝国军队不断侵略的两大财富激励。不过,在当时的社会经济条件下,土地和奴隶终会达到极限,扩张不得不中止。罗马帝国发展的重心开始转向内需。对富人和中产阶级的税赋成为满足皇帝虚荣和控制能力的来源,同时也是瓶颈。

尼禄皇帝是一个充满野心而且穷奢极欲的人物,罗马城市建设和贵族消费都在他的统治下达到顶峰。罗马已经实施了金属货币制度,金银铜币广泛流通在占领区域。罗马币最为贵重。在无法继续提高税赋水平,同时不得不支付庞大军队和官吏群体的成本的情形下,尼禄开始在银币中加注廉价的合金如铅铜等,发行不足值货币(即货币贬值)。很快,老的银币就陆续退出流通被回收熔化再制造更多的廉价银币。这就是金融界所称的“格雷欣法则”,即劣币驱逐良币。货币贬值导致交易低下、经济衰落,又需要政府继续投入更多的贬值货币,这种恶性循环不断的结果,政府信用和执政能力逐渐破产。

据记载,在公元1世纪含银量达90%的罗马银币在戈尔蒂安皇帝统治的公元238年含银量只有28%,而到了公元268年的克劳狄二世时,含银量已经下滑到只有0.02%。事实上,以银币发行量之大,如果足值发行,罗马帝国已经没有可以挖掘的银矿了。尼禄开了头,之后历代罗马皇帝都萧规曹随如法炮制。此时的罗马银币如同今天的纸币一样,只有信用承诺和财富象征意义。根据英国著名学者琼斯(A.Jones)研究,从公元138年到公元301年,罗马军人的服装价格上涨了166倍,自2世纪中叶到3世纪末,小麦的价格上涨了200倍,按照复利计算,这段时间的物价上涨率每年在5%-6%。金属货币下的通货膨胀就这样发生了。

针对市场上的怨声载道,政府试图改革。但是罗马帝国选择了错误的方向,采用了强制的管理手段来控制物价。迪奥莱廷皇帝在公元301年颁布冻结物价的法令,公布了700-800种物品和服务的最高价格,其中包括小麦、棕榈油、甘蓝菜、鹅等商品的价格,甚至理发师、家庭教师等的最高工资也做了相应的规定。法令异常严格,触犯法令的人将被处以死刑。但是,物价冻结后,市场立即陷于萧条,正常商业活动全部转为地下经济,游离出监管体系之外。这个法令很快被下任统治者废除。关于罗马帝国衰落的原因有数不胜数的论文,货币贬值导致的物价上涨一直是一个重要因素。

纸币本位下,货币价值更依赖于政府的权力和信誉,通货膨胀的激励更是权力内生的。世界上最早的纸币产生于中国宋朝的成都。宋朝960年建立,965年吞并了蜀国,试图用铜钱取代当地流通已久的铁钱。当地铜矿不足,流通货币奇缺。商人便纷纷发行自己的票据用于交易,即“交子”。1005年成都的知府张咏选择了16家商号统一发行交子,从而创造了世界上第一张纸币。1023年政府还在成都建立了专门机构独家发行交子,次年在全国统一发行。

交子除用于商业和消费交易外,主要用于战争的军用和财政管理的民用。

1069年,丞相王安石进行改革,试图把茶叶、食盐、谷物等重要经济资源统一国营,同时强制税收的货币化。其中一个重要举措就是加大交子的发行。在1107年,国家交子发行达到2400万贯,超过额度的20倍。市值跌到面值的10%以下。此后的金朝、元朝和明朝都是采用纸币的方式不断盘剥大众,直接导致经济危机也间接导致政府垮台和改朝换代。尽管文献中少有关于通货膨胀的分析,但纸币大明宝钞导致严重危机而被废除之后,中国长期严禁纸钞发行,而维系在银两本位的基础上。

几乎所有发行纸币的国家都有通货膨胀的历史,在特殊情形下,还产生了恶性通货膨胀。在中国金融博物馆里,我们可以看到德国第二次世界大战之前、中国民国期间和几年前的津巴布韦恶性通货膨胀纸币原件。20世纪30年代,美国联邦储备银行决定将黄金价格提高,从一盎司兑换$20.67提高到兑换$35,让美元大幅贬值。1971年,美国政府宣布脱离金本位,将美元与黄金继而与白银彻底脱钩,从此持有美元纸币者再也无法向银行系统兑换黄金和白银,美元的价值唯一维系的是美国政府的信誉。今天,黄金兑美元的价格已经超过脱钩时的几十倍,美元大幅贬值。

无论金属货币、金属汇兑纸币还是今天完全依赖政府信誉的纸币、电子币,确定交易需求、储备需求和更加复杂的需求(如货币收藏者)并为之提供合理的供给量都是一个相对复杂的过程。有市场解决方案,有政府解决方案,也会有同业或国际协调解决方案。在不同发展阶段,市场,政府和同业都起到了不同的作用。解决方案的实施也伴随不同的结果,经济发展,市场崩溃,政府破产等,这是人类社会进步的一个过程。各种学术观点,各种政策依据,各种效果判断等构成了一幅波澜壮阔的金融发展历史图解。人类并不会从历史中吸取教训,历史还是会成为现实的,这就是我们始终关注历史上通货膨胀的原因。

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