亚马逊等电商巨头已经开始着手建立“机器人物流系统”,电商“机械物流”时代到来?!
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亚马逊等电商巨头已经开始着手建立“机器人物流系统”,电商“机械物流”时代到来?!

穿梭在铝制网格之间的机器人,看起来不怎么像出现在《星际大战》里的人型机器人,反而比较像小小的红色拖车。它们滑前滑后、滑左滑右,礼貌地用一种错综复杂的舞步,让路给其他机器人,并像幼儿用玩具积木盖高塔一样,把箱子叠在一起。Swisslog的Click&Pick系统轻巧地运作,不禁让看到的小孩欢欣鼓舞地拍手。

不过它们可爱的外表底下,隐藏着这些机器人的犀利用途;在毫不留情的电子商务竞技场上,商家需要所有能弄到手的优势来打败对手。随着竞争白热化,消费者也愈来愈意识到他们应得的权利,在滑鼠点击一次就可以做到许多事情的世界里,线上购物者希望他们购买的物品可以很快地(马上)送出,而且运费要很便宜(全免),两天到货逐渐变成业界标准,免费退货更是理所当然的事。仅管如此,Amazon等线上零售商正加紧让货运变得更快、更便宜,这样才能破坏一般卖场所剩不多的优势:带着买来的商品走出商店的立即性。

为了赶上众人对速度的需求,机器人聚集在仓库里面,以排除电子商务方程式里面最没有效率的变数——人类。

现在大多数储存着我们线上订购商品的大型物流中心,其主要员工还是人类。表面上看来,人类好像很适合进行线上零售的接单出货核心业务,找出你从Amazon下订的牙膏,把牙膏从仓库货架上取下、装箱,最后放到卡车上,这个过程对于只有一项货物的单一订单来说是可行的;不过在每个小时会涌进数以千计的订单的情况下,人类网路没办法配合这样的规模。基本上,大型电子商务的接单出货作业,给它们的员工带来世界上抵达杂货店最复杂的道路。

在传统零售业里,物流中心做为批发商和消费者之间的分流站,储存在栈板和箱子里的商品被送到商店里,接着店员打开包装,把个别的商品放到货架上,然后消费者就可以挑选他们需要的商品,现在线上零售将传统模式完全反过来。

Swisslog的商业发展总经理Bill Leber说:“购物的流程被往后推到物流中心的部分。基本上,某个人必须到外面去,在幕后帮消费者购买东西。”

因为上千坪的传统物流中心里有著成千上万的货物,所以养一批负责接单出货的员工,就会变得很花钱且很复杂。举例来说,当订单进来的时候,所谓的“手动”系统也必须仰赖软体指派人员工作,好让捡货员一路上拿到的货品数量最大化。即使如此,人类会累,人类前进的速度互不相同,某些人就是比较强壮,人类会分心、心情不好、偷懒和受伤,而且业主还要付钱给员工。

因此当日送达快递的需求增加时,机器人变得愈来愈吸引人。在仲量联行(Jones Lange LaSalle)领导零售物流团队的供应链顾问Kris Bjorson表示,现在只有自动化系统可以确保达到必要的速度和准确度。Bjorson说:“你不能一直投入人力。事情要办得对,也要准时。你没有余裕可以容忍人类犯错的可能性。”

这就是为什么Swisslog等公司制作的捡货系统,可以切入物流业的原因。Swisslog的机器人不只是取代人类,在货架间来来回回,把货品从标准货架上取下来而已,Swisslog的Click&Pick方案彻底改变了整个仓库内部的形貌和感觉。

Click&Pick系统不是使用货架,而是使用三维的网格架系统。网格架系统的单元为立方体小架子,这些立方体由上到下、由左至右紧密排在一起,每个立方体内有一个同等大小的箱子装着特定货物的库存,业界称呼这个为库存单位(Stock Keeping Unit ,SKU,计算库存的单位,像是一箱)。

有轮子的机器人捡货员在网格架的上层来来回回,网格架顶端的部分还可以当做机器人行进的轨道。当订单进来的时候,机器人就会滑向特定的网格栏,那里面有箱子装着订单里面的货品,然后机器人会降下绳索将箱子提到上头。如果装着所需货物的箱子埋在其他的箱子下面,机器人就会把箱子一个一个地拿起来,堆在旁边,直到它可以拿到所需的箱子为止。

然后,机器人就会把装有所需货物的箱子,透过滑运道送到有人类员工的捡货处。当箱子抵达的时候,人类员工就会打开箱盖、拿出手机、牛仔裤、洗发精或是任何顾客下订的东西,然后把货品送到装箱和货运的地方。

Leber表示,以同样规模的作业来说,Swisslog系统的速度是人类作业系统的四到五倍。Click&Pick可以在一个小时内应付一千张订单,而且每一张订单的处理时间只要20分钟。整个系统很简洁。你还有更多的库存单位吗?买更多的机器人吧。机器人不需要睡觉,至少要睡的话不用花多少时间,每台机器人充电一次后,可以运作22个小时。Leber表示,当机器人需要充电的时候,它们就会离开,帮自己插上插头充电。

现在,大部份的Swisslog电子商务系统被用在欧洲,也就是这间公司起家的地方。Leber表示,Swisslog最近在美国签到第一个大客户:位在美国芝加哥的医疗用品供应商美德耐(Medline),这间公司共有12万5千件库存单位。

与此同时,Amazon用的是看起来跟Swisslog系统非常不同的自动化系统。今年三月,电子商务先驱Amazon宣布以7亿7千5百万美金买下Kiva Systems。Kiva Systems是一间位在美国麻州的公司,专门制作名为神奇货架(Magic Shelf)的商品给Zappos、Crate and Barrel与Diapers.com等公司。跟Swisslog相比,装设Kiva系统的仓库看起来较像传统作业的仓库,至少在这个系统启动,然后架子开始移动之前看起来是这样。

货架本身不是机械化。相反地??,货架会从底下被一个矮矮胖胖、看起来很像巨大电脑滑鼠的橘色自动货架搬运器举起来,这些搬运器会将需要的货架带到固定的人类捡货站。仓库里头有红外线和雷射指示器,导引货架搬运器直接抵达装有下订货品的货架和箱子的所在地。

Kiva的资深行销主任Peter Blair说:“总有一天,每个人都在等他的线上订单,而且每个人都会期待免运费。”

Blair表示,久而久之,Kiva的集体智慧系统会学到哪些货品比较常被订购,然后就会开始把那些货架放在比较靠近捡货站的地方。持续重新摆放货架的行动,可以让存货处于活动的状态,将可取得性最大化,同时也产生另一种效率,迫使人类试着模仿机器人运作的复杂方法。

电子商务作业并非没有试过让它们的人类员工像自动化般地工作,《Mother Jones》的人权记者Mac McClelland曾到一间不知名的大型电子商务物流中心当捡货员,在她最近发表的一篇重要调查报导中,披露物流中心的工作环境。她发现物流中心内的环境很严酷,业主期待员工像机器人一样工作,并采用机器人可以轻松达成的效率演算法,要求人类员工加以配合,所以员工上洗手间的时间会被计时,超时工作变成义务。而且业主还透过一个极权惩罚系统,强迫人类员工达成操死人的工作量,使得人类员工因为害怕失去时薪11美金的工作而受伤。这份工作是永久性的临时工工作,没有任何福利。

McClelland说:“业主对待他们的方式,好像是这些人身上没有一个地方会受伤。在仓库的环境下没什么人性的成分在。”

McClelland的故事,让人对于企业和政府政策居然允许她笔下的状况发生而感到愤怒。不过你也会觉得很困惑。既然接单出货看起来完全是一种过时、数学导向的工作,很适合机器人来做,那为什么大部份的电子商务作业还需要仰赖人类员工呢?为什么当可以使用机器人的时候,却选择把人类变成机器人呢?

一切问题的谜底就是成本。Fiona Dias是ShopRunner的策略长,ShopRunner是一种只提供给相关会员的服务,让会员可以从数十间零售商手中获得免费的两天到货服务。Dias表示,人类与机器人的问题症结点在于钱,业主需要洒下数百万美金,才能让机器人升级到能够匹配目前物流中心运作的状况。

Dias在一封电子邮件里头写道:“直到Amazon买下Kiva之前,任何参观过Amazon设施的人都会对Amazon的手动作业感到震撼。换句话说,Amazon早就有能力靠着人工建立庞大的商业帝国。"Dias表示,对于大部分的公司来说,机器人实在是太昂贵的投资,需要将整个作业过程和设施做彻底的变更,而且几年内都没办法回收这笔钱。(Swisslog和Kiva最小的系统都从1百万美金起。)

“我们能够靠着仓库里面很多、很多的员工继续营运好一阵子。”

不过Bjorson表示,线上零售商将会面临决定要不要采用机??器人的临界点,Amazon等主要的电子商务公司已经开始面对这个抉择。Amazon洒下几十亿美金在靠近人们居住的地方盖仓库,对最大的线上零售商来说,距离近加上机器人自动化,是达成严苛效率的关键,不仅让当日送达快递成真,而且还能赚大钱。未来,更先进的机器人可能是愈有竞争力的零售商的象征。

Bjorson说:“这些公司了解什么叫做一秒钟。而且它们可以量化一秒钟的意义。这好像是最后一道还没有完全开拓的边疆。”






via i黑马 BY wired

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