机器人时代来临:全球硬件独角兽的出现
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机器人时代来临:全球硬件独角兽的出现

就像任何其他前沿科技一样,机器人领域具有巨大的潜力,但也在走向大规模应用的路上遇到了一些阻力。

本文系GGV纪源资本(微信ID:GGVCapital),作者李宏玮。

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没有任何其他科技能像机器人一样能赢得我们目不转睛的关注。机器人总是出现在我们的想象世界之中——无论是一个机器人承担体力劳动、人类可以自由的进行思考和创作的世界,亦或是一个机器人超过人类智能的反乌托邦的未来。目前为止,机器人主要还停留在科幻小说之中,但是科技的拐点已经来到了,自动化的机器人很快将大规模存在于我们的工作与生活之中。

作为一名关注前沿科技公司的投资人,我看到机器人进入主流市场的时机经过酝酿已经成熟:低造价感应器、开源机器人软件、3D打印、人工智能的爆发,还有社会对“智能”机器的逐渐接受。加之资本向机器人领域的创纪录的投资和世界范围内对自动化科技日益增长的需求,具有全球思维的创业者现在正处于前所未有的建立颠覆性的机器人公司的风口。

机器人投资近来很火,我已经有超过30年建造与投资自动化设备的经验了。20年前,作为一个无线通讯与控制系统专业毕业的学生,我设计了自己的第一架无人机。过去的十多年,作为一名风险投资人我致力于投资那些有机融合了中国最先进制造能力和美国的市场营销与设计的前沿科技公司。最令我心潮澎湃的一次智能硬件投资经历是我在2013年见到了胡华智。他是一名航天科学家和梦想家,也是亿航的创始人。他带领亿航创造出了第一架载人无人机,成功试航飞行20分钟。一年多以前,在优步开始从卡内基梅隆国家机器人工程中心挖来一支团队投入自动驾驶研发的同时,我投资了亿航。今年夏天,我见证了他们第一次载人飞行测试。

风险投资流入机器人领域

根据CB Insights的数据,2015年,风投机构一共向全球机器人公司投资5.87亿美元,创下历史新高。2016年,投资金额有可能将再度被刷新。在机器人领域之外的另一个风险投资热点是人工智能科技。人工智能科技可以为自动化的机器人提供“思考”的能力。仅在2016年第二季度,风险投资人在人工智能公司累计投资超过10亿美元。当美国投资人关注机器人领域的创业公司的同时,中国国内的资本早已习惯于投资硬件公司。中国投资人见证过包括华为、小米和AAC在内的硬件公司独角兽在国际舞台的巨大成功,他们急切的想要投资中国和世界范围内的小一代机器人硬件公司。

中国市场需求:前所未有的机会

在GGV纪源资本,我们认为以下两个机器人领域中的细分领域极有前景:工业机器人和服务机器人。目前,中国是创业公司解决这两个市场痛点的最有潜力的市场。创造下一代机器人,特别是在工厂中与人类协同合作的机器人具有得天独厚的优势进入中国的大规模生产和服务行业。

全球工业机器人产业已经发展成熟,为全球生产贡献了超过80%的机器人。工业机器人大多在工厂的流水线上工作,并且在美国、日本和欧洲已被广泛使用。中国政府积极支持自动化进程,相信机器人可以帮助中国公司拥有更大竞争力。中国是世界上最大的制造经济,但平均每一万名制造工人只拥有36台机器人。与中国相比,德国每万制造工人平均拥有292台机器人,日本拥有314台,韩国拥有478台。2015年,中国购买了全球市场中28%的制造机器人,在未来,中国在国际机器人市场中还将购买更多机器人以平衡不断上涨的人工成本。包括Kuka, Fanuc, Yaskawa 和ABB在内的大型公司将竞争巨大的中国市场。新兴的创业公司诸如Grabit, Rethink, 和 Life Robotics也将加入这场竞争,分一杯羹。

执行设定好的功能的服务机器人将在中国的餐厅、宾馆、办公室、医院和家庭中逐渐出现。这也是对创业公司来说千载难逢的巨大机会。随着人力成本的不断提高,餐厅和酒店都热衷于使用服务机器人来提高长期利润。服务机器人可以在建筑物内送货、送餐、送包裹,提供从送货车到家门的上门服务,也可以提供就餐服务,帮医院的病人送药,从仓库收货,担任前台,逗孩子开心,等等。尽管在早期阶段,包括Fetch, Savioke和Keenon在内的创业公司已经生产处了商用服务机器人,在未来的5-10年,更多的公司将出现在服务机器人领域,甚至有出现“独角兽”公司的可能。

机器人投资:回报如何?

就像任何其他前沿科技一样,机器人领域具有巨大的潜力,但也在走向大规模应用的路上遇到了一些阻力。在工业领域,推断机器人领域的潜在回报相对容易,因为机器人已经在制造业中被使用了很长时间了。要判断一个机器人公司是不是一笔好的投资,工厂所有者只要比较现有的劳务成本和使用机器人所节省的成本与提高的产能之间的关系即可。投资人也可以从类似的模型出发判断一家工业机器人的盈利潜力。

在最近出现的服务型机器人领域,计算未来回报相对来说较为复杂。对包括自动家具和玩具在内的消费类服务机器人来说,产品必须具有大众市场吸引力、价格较低且功能明确。目前来说,大多消费类服务机器人还木能满足这三点要求。对于商用服务机器人来说,这些机器人的使用场景包括办公室、仓库、医院和商店等。这个领域的机器人的投资回报相对来说较为容易计算。如果一台服务型机器人能够降低人工成本,帮助工人们提高生产能力,或者增加新的服务吸引到更多消费者,这类公司的金钱价值相对来说就比较容易衡量。

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全球协作

下一个独角兽公司会在哪里出现呢?最成功的机器人公司最有可能将具有全球化基因,融合了中国、美国、以色列、德国和日本的各方力量。由于机器人其实就是硬件、传感器和软件的技术结合,中国创业公司在制造和供应链方面的丰富经验能够帮助他们在全球范围内取得成功。但是中国的创业公司只有通过与美国或者以色列的工程、市场和销售人才合作,加上来自世界领先的机器人市场——日本和德国的帮助,才能真正占领全球市场。这对美国的机器人公司来说也是一样的:他们也需要从公司创立之初就建立全球思维。第一家机器人独角兽公司无论来自什么地方,都将在全球范围内建立运营体系。GGV纪源资本机器投资了机器人公司Vincross。Vincross虽然来自北京,但他们在美国也拥有一支团队。

机器人领域具有极大的发展空间,创业公司如果抓住机会将在科技的底层拐点到来的初期占领市场份额。下一代工业和新兴服务机器人将需要昂贵的传感器、雷达、3D打印、语言和图像处理技术、照相机和人工智能软件等。由于成本相对较高,只有提供的服务足够好,也就是性价比足够高的时候才能真正走向广泛应用。如果创业者和投资人在目前集中注意力制造和投资这些核心技术进行布局,在下一个十年到来之前,我们或许就能看到成千上百万的新机器人出现在我们生活的各个维度之中了。

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