硅谷之变:风投资本家重新聚焦科研型初创企业
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硅谷之变:风投资本家重新聚焦科研型初创企业

风投一直是硅谷初创企业保持创新能力的一大源泉,但对于科研型初创企业而言,由于研发投入较大、周期较长,同时在短期内难以获得收益,所以风投资本家一直对科研型初创企业有所忌惮,不过这种情况在近几年有所转变,风投重新开始关注此类企业的发展。

风投一直是硅谷初创企业保持创新能力的一大源泉,但对于科研型初创企业而言,由于研发投入较大、周期较长,同时在短期内难以获得收益,所以风投资本家一直对科研型初创企业有所忌惮,不过这种情况在近几年有所转变,风投重新开始关注此类企业的发展。《纽约时报》网络版日前发文对这一状况进行了分析,以下是文章的主要内容。

首先来看三家科研型初创企业:从蜘蛛毒液中提取环保型农药的Vestaron、利用3D打印机为纳米卫星制造火箭引擎的Bagaveev、研发下一代核反应堆的Transatomic Power,这三家企业有一个共同点,那就是他们的运作资金均来自硅谷风投资本家。

在经过多年对科学、工程和清洁技术型初创企业的“不待见”之后,投资者在近几年开始逐渐再次关注这些企业的发展,这也让这些领域中的创业者松了一口气。然而,即便获得了投资者的支持,这些公司仍然面临巨大的发展压力,他们需要向投资者证明科研型企业的盈利速度是能够超过Snapchat和Uber的。

今年8月,为Facebook、Yammer等社交网络以及流媒体音乐服务Spotify提供资金支持的Founders Fund宣布向Transatomic Power投资200万美元。在此之前,为社交新闻站点Reddit和游戏开发商Omgpop提供资金支持的Y Combinator向核动力引擎研发企业Helion Energy投资150万美元。而在上个月,谷歌宣布收购研发防颤抖智能汤勺的生物技术初创企业Lift Labs。

“我们正在试图在农药领域掀起变革,”前遗传学研究员、Vestaron的CEO约翰·索伦森(John Sorenson)说道,他在过去几年中一直在努力寻找投资者,而与此同时他所关注的Snapchat 和Square都已经获得了数百万美元的投资,不过Vestaron也在上月成功完成了第三轮融资,“值得庆幸的是,投资者终于开始重新关注真实的、硬核科学和创新。”

来自美国国家风险投资协会(National Venture Capital Association)的统计数据显示,工业和能源型初创企业在2014年上半年累计吸引了12.4亿美元的融资,超过去年同期的两倍,不过这仍然低于2008年顶峰时期的规模,当年工业和能源型初创企业全年累计吸引了46.4亿美元的融资。

与技术型企业相比(尤其是网络和移动服务供应商),工业和能源型企业吸引投资的能力相形见绌,如软件类初创企业在去年累计吸引投资112亿美元,较2008年高出85%。

包括太阳能电池板、藻类生物燃料和新型电池在内的清洁能源行业凭借先进的理念吸引了数十亿美元的融资,但是由于其中的大部分公司都以失败而告终,让投资者蒙受巨大损失,所以投资者开始对那些尚处于起步阶段的科研型初创企业有所忌惮,即便对其作出投资,也会密切关注公司的发展。

但是投资者普遍认为,硅谷目前一直在回避一些难度比较大的问题,“我们希望看到能够飞行的汽车,而不是只能发送140个字符的Twitter,”Founders Fund所引用的这句名言反映了当下硅谷投资者对科学型初创企业的期望,毕竟互联网行业已经发展到一个相对稳定的阶段,所以如果想要获得可观的收益,投资者就需要将眼光转移到其他领域之中。

“我对于那些与‘钢铁侠战服’有关的任何东西都非常感兴趣,”投资机构Boost VC的创始人兼总裁亚当·德雷珀(Adam Draper)介绍说,该公司是前文所提到的Bagaveev公司的支持方,后者主要通过3D打印机来为搭载纳米级卫星的火箭研发引擎,“社交网络的投资价值正在降低,风投也都在寻找下一个投资点。”

成立于2011年的Transatomic Power由来自麻省理工学院的数位核科学家联合创办,该公司主要研究小型熔盐反应堆,这类反应堆不仅能够产生可靠清洁的能源,同时不会产生核废料。尽管这项技术早在上世纪60年代就已出现,但Transatomic Power对其进行了重新设计,并利用自己所获得的资金在材料和模型上展开多项研究,目前该公司还需要大量的资金来支撑下一步的运作。

“我们的世界需要更加稳定和廉价的电力能源,而我们所研发的这种新的核电技术将会是个不错的解决方案,”Transatomic Power的联合创始人兼总裁莱斯利·德万(Leslie Dewan)说道,“不过我们目前还需要大约3亿美元的投资,或许我们应该开发一款iPhone应用了。”

生物农药企业Vestaron创办于2001年,该公司一直专注于农业和食品方面的研究。根据Vestaron的介绍,他们从蜘蛛毒液中提取出来的杀虫剂能够在不伤害其它动物的情况下杀死甲虫和毛虫等害虫,这种方法将能够明显减少农药对环境的影响,在杀灭害虫的同时,保证农业劳动者的工作安全以及食品安全。

美国环境保护署在今年已经批准了Vestaron从蜘蛛毒液中提取出来的杀虫剂,允许其在2015年面向蔬菜大棚农户销售农药产品,Vestaron也为自己制定了100万美元的销售目标,目前他们计划使用在最近一轮融资中获得的资金来向农户推介自己的产品,并希望未来将产品推广到家庭和花园等领域。

不过值得注意的是,即便科研型初创企业在目前吸引到了投资,他们在发展初期的盈利方面仍然面临巨大压力。

以美国航天公司Xcor Aerospace为例,尽管公司的长期目标是研发火箭亚轨道航天飞机,但迫于盈利压力,公司不得不在短期内专注于为美国航空航天局和一些航空航天公司提供火箭引擎。在获得了稳定的收入流之后,Xcor才开始将自己研发的引擎安装到试验飞机的后端进行航天飞机的相关试验。而在今年5月获得由Space Angels Network提供的1420万美元的投资之后,Xcor得以顺利将太空飞机的机身制作完成。

“他们也很清楚投资者肯定不会送上10亿美元来让他们直接打造一家航天飞机,”Space Angels Network的董事总经理查得·安德森(Chad Anderson)说道,“所以他们首先会从一些具有商业盈利价值的零部件开始做起,这是一个正确的选择。”

相对于Xcor来说,Bagaveev的情况并不乐观,该公司在今年4月的融资中仅仅获得53.5万美元的种子资金,这些资金将会用来研究将重量只有22磅(约10公斤)的微型卫星送到外太空的发射技术,根据Bagaveev的创始人兼CEO纳迪尔·巴加维耶夫(Nadir Bagaveyev)的介绍,这一技术将能够帮助那些小型太空公司完成价值数百万美元的卫星发射项目。“我们就像是太空中的UPS,”巴加维耶夫说道,“我们承诺能在一周到一个月的时间内将卫星送到既定轨道。”

巴加维耶夫还指出,Bagaveev计划将最近获得的这笔种子资金用到向外界证明他的创意的巨大潜力上,该公司计划在今年年底进行首次试飞,巴加维耶夫希望这次试飞能够让公司吸引到更多投资者的注意。“我们将向外界展示我们的实力,并希望借此获得更多的投资,”他说道,“我觉得投资者应该已经对那些消息类应用厌倦了,而我们的创意则更加吸引人。”

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