顶级VC为什么愿意为有些公司付领先24-36个月的估值?
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顶级VC为什么愿意为有些公司付领先24-36个月的估值?

原文讨论的是正在硅谷风投界兴起的一些崭新的投资理念。对那具有强劲增长潜力的赢家型公司,硅谷的投资态度是“理性执行”但必须尽全力“加快速度”——因为对这些公司来说,天空才是他们的极限。

i黑马:以下文章原载于TechCrunch。原文讨论的是正在硅谷风投界兴起的一些崭新的投资理念。对那具有强劲增长潜力的赢家型公司,硅谷的投资态度是“理性执行”但必须尽全力“加快速度”——因为对这些公司来说,天空才是他们的极限。

 

周五的一则消息引起了关注。Slack获得了来自KPCB和谷歌风投的1.2亿美元投资。该公司去年才首次公开推出了同名的企业通信平台。

 

更令人惊讶的是该公司的估值:11.2亿美元。尽管Slack是从早前的一家游戏公司Tiny Speck转型而来,但在推出产品8个月之后估值出现如此大幅的增长在风险投资行业几乎前所未闻。在相对平淡的企业IT市场,情况更是如此。相对于消费类市场,在企业市场普及服务,推动销售更加困难。

 

尽管这看起来很像是泡沫,但实际上反映了风投公司对投资的态度发生了更基础性的转变。这样的“投资加速”将会持续,并代表了对创业公司业绩更微妙的一种观点,而这是风投行业此前从未出现过的。

 

风投总是知道,大规模投资退出将带来更高的回报。过去10年中,整个投资行业已经逐渐认识到这一点,即最大的赢家通常有着远大于竞争对手的规模。以往,赢家和第二名之间通常有着5倍或10倍的估值差距,而目前这样的差距可能需要有100倍,甚至1000倍。在100家以1亿美元估值完成投资退出的创业公司之中,只有1家最终能获得数十亿美元的投资。在Facebook的兴起过程中,其主要竞争来自MySpace等公司。而目前MySpace已经基本消失。

 

最支持这种投资理念的人物是马克·安德森(MarcAndreessen)和皮特·泰尔(Peter Thiel)。安德森是Slack最初的投资人之一,而泰尔利用Facebook发展的经验确定了Founders Fund的投资风格。这里的原则是,如果每年只有很少一些创业公司能创造较高的投资回报,那么合理的投资策略是投资这样的公司,同时避开第二流的竞争者。

 

这样的理念带来了当前的投资策略,我将这种策略称作“投资加速”。如果不必关注这些最终赢家的价格,那么我们应当愿意在它们取得发展之前尽早进行投资。我们或许可以提前给予一家公司12个月之后的估值,或者说我们在投资时假定这家公司已经取得了未来一年的发展。或许,我们甚至可以将估值提前24个月或36个月。

 

这种对赢家的绝对关注带来了风险投资行业当前的数据革命。风投公司雇佣团队,分析网络上的各种数据信号,判断什么样的创业公司最终能取得突破,从而抢在竞争对手之前更早地找到下一轮赢家。

 

Slack的数据中,我们已经能看到这样的方式。该公司对TechCrunch表示,目前每月销售额超过100万美元,或者说年营收运转率约为1200万美元(我知道风投的计算更复杂)。由于该公司的估值已经达到11.2亿美元,这意味着其市售率约为93倍。整体而言,软件即服务(SaaS)上市公司的年营收运转率通常是市值的812倍,而私营公司可能会更高一些。换句话说,如果SlackLinkedIn一样,2013年营收为15亿美元,那么市值将能达到1400亿美元,成为全球最具价值的科技公司之一。

 

可以拿Yammer的数据作为对比。Yammer创立于2008年,并在创立不到4年时被出售给微软。根据CrunchBase的数据,在私营阶段,Yammer获得了1.42亿美元的风险投资,而最终的微软收购价格为12亿美元。这意味着,在不到一年时间里,Slack就获得了比Yammer更高的融资额和估值。

 

一些人或许认为这就是泡沫,但Slack很明显是“投资加速”命题的最好体现。该公司的销售增长令人难以置信,在产品发布的第一年中就实现了1200万美元的年营收运转率,这是软件即服务创业公司取得的最快的增长速度。

 

考虑到Slack此轮融资的投资者构成,很明显许多投资公司已经开始接受“投资加速”的观念。不过,随着对市场赢家需求的竞争越来越激烈,这些公司的估值也将水涨船高。所有投资方都很聪明,并且看到了同样的数据。当业绩增长数据保持良好时,所有人都想从中分一杯羹。

 

对一些创业者来说,这是好消息。高成长性公司的创始人目前可以要求“成长溢价”,这使得他们在公司发展初期就能获得比以往更多的资源,同时不必损失太多股份。这也意味着,在创立早期就能实现快速发展的公司将比竞争对手更有优势。

 

这一观念不利的一面在于,如果创业者无法在公司创立早期就取得快速发展,那么融资将比以往更加困难。你能否在3年内获得消费类市场的1亿用户?对企业市场创业公司来说,能否在公司创立的24个月内就获得1000万美元的年营收?由于风投目前正在追寻排名前10的市场赢家,并重新调整对Slack Snapchat等公司的期望,行业标杆正在快速提升。个位数百分比的增长率差异就会带来完全不同的融资结果。

 

即使是对那些已经实现极高增长率的创业公司来说,在业务发展过程中也将面对极具挑战性的规模扩大问题。Slack的负责人是资深创业者斯泰沃特·巴特菲尔德(Stewart Butterfield),他仍需要在一个竞争激烈的劳动力市场进行招聘。由于公司的估值已经很高,他将无法以公司估值的增长前景来吸引人才。随着用户数增长,招聘的速度能否跟上?

 

风投面对的挑战比创业者更大。风投必须证明,这样的“加速投资”能够带来回报。随着估值的增长,投资回报率将明显下降。如果这样的情况一直延续,风投将可以更准确地预测出市场赢家,而整个行业的投资回报将在竞争中被消耗殆尽。

 

目前判断这类大规模投资的准确性还为时过早。尽管过去几年数据已经大幅优化了风投投资决策的质量,但我们仍需要等待几年时间,以确定这一新的投资理念将带来什么样的结果。

 

“投资加速”已成为硅谷风投公司新的模式。到目前为止,这一投资策略的执行仍非常谨慎,仅仅只适用于有着强劲增长潜力的创业公司。这并不是泡沫,也并不意味着疯狂。对于能在早期就获得成功的创业者来说,天空才是他们的极限。

 

 

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